Publicado enastrobio.net: ¿Está nuestro Sol en un sistema de estrellas binarias? Una estrella invisible, llamada “Némesis”, puede estar enviando cometas hacia la Tierra. Si Nemesis existe, el telescopio WISE de la NASA debería ser capaz de detectarlo.

Un objeto oscuro puede estar al acecho cerca de nuestro sistema solar, ocasionalmente pateando cometas en nuestra dirección.

Apodado “Némesis” o “La Estrella de la Muerte”, este objeto no detectado podría ser una estrella enana roja o marrón, o una presencia aún más oscura varias veces la masa de Júpiter.

¿Por qué los científicos piensan que algo podría estar escondido más allá del borde de nuestro sistema solar? Originalmente, Nemesis fue sugerido como una manera de explicar un ciclo de extinciones masivas en la Tierra.

Los paleontólogos David Raup y Jack Sepkoski afirman que, en los últimos 250 millones de años, la vida en la Tierra se ha enfrentado a la extinción en un ciclo de 26 millones de años. Los astrónomos propusieron los impactos del cometa como posible causa de estas catástrofes.

Nuestro sistema solar está rodeado por una vasta colección de cuerpos helados llamados la Nube de Oort. Si nuestro Sol formara parte de un sistema binario en el que dos estrellas ligadas gravitatoriamente orbitan un centro común de masa, esta interacción podría perturbar la Nube de Oort periódicamente, enviando cometas zumbando hacia nosotros.

Un impacto de asteroides es famoso responsable de la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años, pero los grandes impactos del cometa pueden ser igualmente mortales. Un cometa pudo haber sido la causa del acontecimiento de Tunguska en Rusia en 1908. Esa explosión tenía mil veces el poder de la bomba atómica lanzada sobre Hiroshima, y ​​aplastó a unos 80 millones de árboles sobre un área de 830 millas cuadradas.

Aunque hay pocas dudas sobre el poder destructivo de los impactos cósmicos, no hay evidencia de que los cometas hayan causado periódicamente extinciones masivas en nuestro planeta. La teoría de las extinciones periódicas se sigue debatiendo, con muchos insistiendo en que se necesitan más pruebas. Incluso si el consenso científico es que los eventos de extinción no ocurren en un ciclo predecible, ahora hay otras razones para sospechar de un oscuro compañero del Sol.

La Huella de Némesis

Un planeta enano recientemente descubierto, llamado Sedna, tiene una órbita elíptica extra-larga y usual alrededor del Sol. Sedna es uno de los objetos más distantes observados, con una órbita que oscila entre 76 y 975 UA (donde 1 UA es la distancia entre la Tierra y el Sol). Se estima que la órbita de Sedna dura entre 10,5 y 12 mil años. El descubridor de Sedna, Mike Brown de Caltech, señaló en un artículo de la revista Discover que la ubicación de Sedna no tiene sentido.

“Sedna no debería estar allí”, dijo Brown. “No hay manera de poner a Sedna donde está. Nunca se acerca lo suficiente como para ser afectado por el Sol, pero nunca se aleja lo suficiente del Sol para verse afectado por otras estrellas “.

Tal vez un inmenso objeto invisible sea el responsable de la misteriosa órbita de Sedna, su influencia gravitacional manteniendo a Sedna fija en esa porción lejana del espacio.

“Mis encuestas siempre han buscado objetos más cerca y, por lo tanto, se mueven más rápido”, dijo Brown a Astrobiology Magazine. “Habría olvidado fácilmente algo tan distante y lento como Nemesis.”

John Matese, Profesor Emérito de Física en la Universidad de Louisiana en Lafayette, sospecha que Némesis existe por otra razón. Los cometas del sistema solar interior parecen provenir principalmente de la misma región de la Nube de Oort, y Matese piensa que la influencia gravitacional de un compañero solar está interrumpiendo esa parte de la nube, dispersando cometas en su estela. Sus cálculos sugieren que Némesis es entre 3 y 5 veces la masa de Júpiter, en lugar de las 13 masas de Júpiter o más que algunos científicos piensan que es una cualidad necesaria de una enana marrón. Sin embargo, incluso en esta masa más pequeña, muchos astrónomos la clasificarían como una estrella de baja masa en lugar de un planeta, ya que las circunstancias de nacimiento de estrellas y planetas difieren.

Se cree que la Nube de Oort se extiende aproximadamente un año luz del Sol. Matese estima que Némesis está a 25.000 UA de distancia (o alrededor de un tercio de un año luz). La siguiente estrella más cercana al Sol es Proxima Centauri, ubicada a 4.2 años luz de distancia.

Richard Muller de la Universidad de California Berkeley primero sugirió la teoría de Nemesis, e incluso escribió un libro de ciencia popular sobre el tema. Piensa que Némesis es una estrella enana roja a 1,5 años luz de distancia. Muchos científicos afirman que una órbita tan grande es inherentemente inestable y no podría haber durado mucho tiempo – ciertamente no lo suficientemente largo como para haber causado las extinciones que se ven en el registro fósil de la Tierra. Pero Muller dice que esta inestabilidad se ha traducido en una órbita que ha cambiado mucho más de miles de millones de años, y en los próximos mil millones de años Nemesis será lanzado libre del sistema solar.

Los sistemas estelares binarios son comunes en la galaxia. Se estima que un tercio de las estrellas de la Vía Láctea son binarias o forman parte de un sistema de múltiples estrellas.

Las enanas rojas también son comunes – de hecho, los astrónomos dicen que son el tipo más común de estrella en la galaxia. Las enanas marrones también se consideran comunes, pero sólo hay unos pocos cientos conocidos en este momento porque son tan difíciles de ver. Las enanas rojas y marrones son más pequeñas y más frías que nuestro Sol, y no brillan intensamente. Si las enanas rojas pueden ser comparadas con las brasas rojas de un fuego moribundo, entonces las enanas marrones serían las cenizas ardiendo. Debido a que son tan oscuras, es plausible que el Sol pueda tener un compañero secreto aunque hemos buscado en el cielo durante muchos años con una variedad de instrumentos.

El telescopio más nuevo de la NASA, el Explorador de Exploración Infrarroja de Campo Amplio (WISE), puede responder a la pregunta sobre Nemesis de una vez por todas.

Encontrar enanos en la oscuridad 

WISE mira nuestro universo en la parte infrarroja del espectro. Al igual que el telescopio espacial Spitzer, WISE está buscando el calor. La diferencia es que WISE tiene un campo de visión mucho más amplio, y por lo tanto es capaz de escanear una mayor porción del cielo para objetos distantes.

WISE comenzó a escanear el cielo el 14 de enero, y la NASA lanzó recientemente las primeras imágenes de la misión  . La misión hará un mapa de todo el cielo hasta octubre, cuando el refrigerante de la nave espacial se agote.

Parte de la misión de WISE es buscar enanas marrones, y la NASA espera que pueda encontrar mil de los oscuros objetos estelares dentro de 25 años luz de nuestro sistema solar.

Davy Kirkpatrick en el Centro de Procesamiento de Infrarrojos y Análisis de la NASA en Caltech no encontró nada cuando buscó Nemesis usando datos de la encuesta Two Micron All Sky Survey ( 2MASS ). Ahora Kirkpatrick es parte del equipo científico de WISE, listo para buscar de nuevo cualquier signo de un compañero a nuestro Sol.

Kirkpatrick no cree que Némesis sea la estrella enana roja con una enorme órbita descrita por Muller. En su opinión, la descripción de Matese de Némesis como un objeto de baja masa más cerca de casa es más plausible.

“Creo que la posibilidad de que el Sol pueda albergar a un compañero de otro tipo no es una idea loca”, dijo Kirkpatrick. “Puede haber un objeto distante en una órbita más estable y circular que ha pasado desapercibida hasta ahora”.

Ned Wright, profesor de astronomía y física en la UCLA y el investigador principal de la misión WISE, dijo que WISE verá fácilmente un objeto con una masa unas pocas veces la de Júpiter y ubicado a 25.000 UA de distancia, como sugiere Matese.

“Esto es porque Júpiter es auto-luminoso como una enana marrón”, dijo Wright.”Pero para planetas menos masivos que Júpiter en el sistema solar exterior, WISE será menos sensible”.

Ni Kirkpatrick ni Wright piensan que Némesis está interrumpiendo la nube de Oort y enviando cometas hacia la Tierra, sin embargo. Debido a que prevén una órbita más benigna, prefieren el nombre “Tyche” (la buena hermana).

Independientemente de lo que esperan encontrar, la búsqueda WISE no se centrará en una región particular del cielo.

“Lo bueno de WISE, como también lo fue en 2MASS, es que es una encuesta de todo el cielo”, dijo Kirkpatrick. “Habrá algunas regiones como el Plano Galáctico donde las observaciones son menos sensibles o los campos más abarrotados, pero también buscaremos esas áreas. Así que no estamos dirigiendo preferentemente ciertas direcciones. ”

Es posible que no tengamos una respuesta a la pregunta Nemesis hasta mediados de 2013. WISE necesita explorar el cielo dos veces para generar las imágenes de tiempo transcurrido que los astrónomos usan para detectar objetos en el sistema solar exterior. El cambio de ubicación de un objeto entre el momento de la primera exploración y el segundo indica a los astrónomos la ubicación y la órbita del objeto. Luego viene la larga tarea de analizar los datos.

“No sospecho que habremos completado la búsqueda de objetos candidatos hasta mediados de 2012, y entonces podríamos necesitar hasta un año de tiempo para completar el seguimiento telescópico de esos objetos”, dijo Kirkpatrick.

Incluso si Nemesis no se encuentra, el telescopio WISE ayudará a arrojar luz sobre los rincones más oscuros del sistema solar. El telescopio puede usarse para buscar planetas enanos como Plutón que orbitan al Sol del plano eclíptico del sistema solar. Los objetos que componen la Nube de Oort son demasiado pequeños y lejanos para que WISE pueda ver, pero será capaz de rastrear cometas y asteroides potencialmente peligrosos más cerca de casa.

Más información en: https://goo.gl/Vujz7M