Los astrónomos han encontrado tentadora nueva evidencia que fortalece el caso para un noveno planeta más allá de Neptuno, pero algunos todavía dudan de su existencia.

En 2016, cuando los astrónomos defendieron el caso de un noveno planeta , que orbitaba mucho más allá de Neptuno, eso podría explicar un extraño agrupamiento de objetos en los confines externos de nuestro sistema solar,tenían la esperanza de encontrarlo en menos de cinco años.

La búsqueda es más de dos años en este momento. El “Planeta Nueve”, que se cree que tiene 10 veces la masa de la Tierra, aún no se ha mostrado, pero los cazadores planetarios acaban de encontrar una nueva pista.

Los astrónomos han descubierto un objeto más allá de Neptuno con una órbita bastante diferente en comparación con el resto del sistema solar, según un artículo recientemente publicado en ArXiv . Casi todos los habitantes de nuestro sistema orbitan en el mismo plano, dándole la apariencia de un panqueque. Este nuevo objeto, conocido por el nombre de matrícula 2015 BP 519 , está muy inclinado. Su órbita sobresale 54 grados sobre el plano del sistema solar. Lo que lo hace bastante notable.

Para calcular cómo el objeto logró esta órbita, Juliette Becker, estudiante de doctorado en la Universidad de Michigan, y sus colegas realizaron simulaciones del sistema solar hacia atrás y hacia adelante, durante millones y millones de años. Nada parecía funcionar hasta que agregaron el hipotético noveno planeta.Mientras manejaban el reloj, el Planeta Nueve y su gravedad influyeron en el 2015 BP 519 en su viaje inclinado alrededor del sol.

“Las personas que quieran pensar que el Planeta Nueve es real definitivamente tomarán esto como evidencia del Planeta Nueve”, dice Becker, el autor principal del nuevo documento. “Las personas que son menos comprensivas con la hipótesis del Planeta Nueve probablemente, ya saben, es solo un objetivo por ahora. Un objeto nunca prueba nada “.

Cuando Mike Brown y Konstantin Batygin, los astrónomos del Instituto de Tecnología de California que propusieron la teoría del Planeta Nueve, vieron los resultados de Becker, estaban extasiados. Batygin dice que su trabajo teórico ha demostrado que un planeta misterioso podría influir en los movimientos de objetos como 2015 BP 519 y empujarlos a estas órbitas altamente inclinadas.

“Cada vez que hacía un cálculo y obtenía la estructura conocida del sistema solar correcta, también veía la producción de estos objetos de gran inclinación que vivían más allá de Neptuno”, dice Batygin. Y agrega: “Creo que cada vez es más incómodo tener un sistema solar sin Planet Nine”.

El descubrimiento, por supuesto, no es una confirmación. Por ahora, como antes, los astrónomos solo pueden inferir la presencia del planeta masivo basado en los movimientos de objetos distantes e innumerables simulaciones por computadora.

La teoría detrás del Planeta Nueve surgió por primera vez en 2014, cuando los astrónomos Scott Sheppard y Chad Trujillo intentaron explicar un misterioso agrupamiento de seis pequeños objetos en el Cinturón de Kuiper, un campo de objetos helados y rocosos más allá de la órbita de Neptuno. Las órbitas de los objetos se inclinaron de la misma manera, una disposición que es casi imposible de generar sin la ayuda de alguna fuerza externa. Sheppard y Trujillo sugirieron que un gran planeta acechaba en las sombras, deformando las órbitas de los objetos que se acercaban. Brown y Batygin decidieron retomar el misterio.Después de meses de trabajo, la única respuesta que pudieron encontrar fue la existencia de un noveno planeta, lo suficientemente grande como para esculpir las órbitas de otros objetos más pequeños.

Su anuncio fue recibido con una mezcla de apoyo y escepticismo. Algunos escépticos dicen que el trabajo de Brown y Batygin depende de datos que pueden ser propensos al sesgo observacional: la tendencia humana de ver cosas que esperamos o queremos ver. La extraña agrupación de los seis objetos más allá de Neptuno, el fenómeno que forma la base del argumento de los astrónomos, puede no ser tan extraño en absoluto. Quizás la agrupación parece existir en la pequeña porción de cielo donde los telescopios la encontraron, pero no cuando se la compara con las partes del espacio que no podemos ver. “Cuando algo podría estar ahí, cuyo descubrimiento generaría fama y fortuna instantáneas y masivas, los recursos se dedicarán a su detección. En estas situaciones, existe un cierto riesgo de sesgos de confirmación sutiles deslizándose “, dice Gregory Laughlin, un astrónomo de Yale, que cree que el descubrimiento de Becker da cuerpo al caso del Planeta Nueve. “Uno tiende a seguir las pistas que pueden conducir al éxito, especialmente cuando hay mucho en juego”.

Tomemos, por ejemplo, un cuento de advertencia del siglo XIX que ha permanecido en las mentes de Brown y Batygin desde que comenzaron a recorrer los cielos con telescopios, con la esperanza de obtener una imagen del Planeta Nueve directamente. El matemático francés Urbain Le Verrier siguió su descubrimiento de Neptuno en 1846 al proponer la existencia de Vulcano, un planeta que orbita entre el sol y Mercurio. Terminó equivocado sobre eso .

El descubrimiento de más objetos como el 2015 BP 519 sería útil, y Becker y su equipo buscarán más. Cada nuevo objeto, en teoría, acercaría a los astrónomos a la ubicación exacta del Planeta Nueve, y luego apuntaría sus telescopios para tratar de tomar una fotografía.

Al mismo tiempo, los descubrimientos futuros podrían debilitar la hipótesis del Planeta Nueve, dice Ann-Marie Madigan, astrofísica de la Universidad de Colorado en Boulder.

Madigan dice que el descubrimiento de 2015 BP 519 y su extraña órbita refuerza su teoría para los objetos de agrupación, y no tiene nada que ver con un planeta oculto y masivo. El agrupamiento podría explicarse por las interacciones entre los objetos pequeños: hasta 10 masas terrestres que vacian el sistema solar exterior. Los cuerpos pequeños solos no tienen mucha influencia gravitatoria, pero sus movimientos colectivos pueden empujar las órbitas de sus vecinos. En un documento de 2015, Madigan predijo que este mecanismo llevaría a una población de objetos como el 2015 BP 519 fuera del plano del sistema solar.

“La razón por la que me gusta la ‘autogravedad’, como la llamo, de pequeños cuerpos que colectivamente hacen esto por sí mismos es que no necesitan nada nuevo”, dice Madigan. Si “estamos diciendo, está bien, el Planeta Nueve lo hizo, el Planeta Nueve es responsable de por qué el sistema solar exterior se está comportando de manera tan extraña, entonces tenemos que decir, está bien, ¿cómo llegó el Planeta Nueve?”

Batygin, que es amigo de Madigan, dice que sus simulaciones por computadora son incapaces de simular el mecanismo de autogravedad en el sistema solar como es, y que si pudieran, producirían una imagen del Cinturón de Kuiper que no se alinearía con observaciones existentes. “¿Pero podrías cocinar un escenario donde no necesites [Planet Nine]? Quiero decir, sí “, dice.

Brown y Batygin dan la bienvenida a la siguiente prueba, la siguiente pista, en su búsqueda. Pero están ansiosos por encontrar el Planeta Nueve de una vez por todas. Incluso suenan un poco impacientes, como si el planeta se hubiera revelado hace meses. “Por supuesto, lo obvio [el próximo paso] es salir y encontrar la maldita cosa”, dice Batygin.

Incluso si Planet Nine nunca aparece, un grupo de búsqueda en los bordes del sistema solar es un esfuerzo que vale la pena, dice Laughlin. Los habitantes helados y rocosos de esta región son los restos de los comienzos de nuestro sistema solar. Cuanto más nos acercamos a ellos, más rica es nuestra comprensión de la forma en que nuestro hogar en el universo llegó a ser.Pequeños objetos “proporcionan una buena forma de entender por qué nuestro sistema solar es tan diferente al sistema solar promedio en la galaxia, y esa es la verdadera historia”, dice Laughlin.

“Somos extraños, seguro”, dice. “Y las mejores pistas sobre por qué somos extraños están impresas en los cuerpos más primitivos del sistema solar, las franjas más distantes e intactas”.