Ilustración de un artista de un posible noveno planeta en nuestro sistema solar, que se cierne en el borde de nuestro sistema solar. La órbita de Neptuno se muestra como un anillo brillante alrededor del Sol. Crédito: ESO / Tom Ruen / nagualdesign

Podría quedarse callado en los bordes helados exteriores de nuestro sistema solar, escondiéndose en la oscuridad, pero sutilmente tirando cuerdas detrás de las escenas: estirando las órbitas de cuerpos distantes, tal vez incluso inclinando todo el sistema solar a un lado. (Publicado en jpl.nasa.gov)

Si un planeta está allí, es extremadamente distante y permanecerá de esa manera (sin ninguna posibilidad – en caso de que usted se esté preguntando – de colisionar con la Tierra, o traer “días de oscuridad“). Es un posible “Planeta Nueve “- un mundo tal vez 10 veces la masa de la Tierra y 20 veces más lejos del sol que Neptuno. Los signos hasta ahora son indirectos, principalmente sus huellas gravitatorias, pero eso suma un caso convincente.

De hecho, uno de sus seguidores más dedicados dice que ahora es más difícil imaginar nuestro sistema solar sin un planeta nueve que con uno.

“Ahora hay cinco líneas diferentes de evidencia observacional que apuntan a la existencia del Planeta Nueve”, dijo Konstantin Batygin, un astrofísico planetario de Caltech en Pasadena, California, cuyo equipo podría estar cerrándose. “Si quitas esta explicación e imagínate Planeta Nueve no existe, entonces generas más problemas de los que solucionas. De repente, tienes cinco rompecabezas diferentes, y debes encontrar cinco teorías diferentes para explicarlas.

Batygin y su co-autor, el astrónomo de Caltech, Mike Brown, describieron las primeras tres migas de pan en el rastro de Planet Nine en un artículo de enero de 2016 , publicado en el Astronomical Journal. Seis objetos conocidos en el lejano Cinturón de Kuiper, una región de cuerpos helados que se extienden desde Neptuno hacia el espacio interestelar, tienen órbitas elípticas que apuntan en la misma dirección. Eso sería poco probable – y sospechoso – lo suficiente. Pero estas órbitas también se inclinan de la misma manera, unos 30 grados “hacia abajo” en comparación con el plano horizontal en el que los planetas orbitan el sol.

Las simulaciones por computadora del sistema solar con el Planeta Nueve incluyeron que debería haber más objetos inclinados con respecto al plano solar. De hecho, la inclinación estaría en el orden de 90 grados, como si el plano del sistema solar y estos objetos formaran una “X” cuando se viera bordeado. Bastante claro, Brown se dio cuenta de que cinco de esos objetos ya conocidos por los astrónomos llenan el proyecto de ley.

Dos pistas más surgieron después del artículo original. Un segundo artículo del equipo, dirigido esta vez por la estudiante graduada de Batygin, Elizabeth Bailey, demostró que el planeta nueve podría haber inclinado los planetas de nuestro sistema solar durante los últimos 4,5 millones de años. Esto podría explicar un misterio de larga duración: ¿Por qué el plano en el que la órbita de los planetas se inclina alrededor de 6 grados en comparación con el ecuador del sol?

“Durante largos períodos de tiempo, el Planeta Nueve hará que todo el sistema solar avance o se tambalee, igual que una cima sobre una mesa”, dijo Batygin.

El último signo revelador de la presencia del Planeta Nueve involucra a los contrarians del sistema solar: objetos del cinturón de Kuiper que orbitan en la dirección opuesta a todo lo demás en el sistema solar. La influencia orbital del noveno planeta explicaría por qué estos cuerpos del lejano Cinturón de Kuiper terminan “contaminando” el Cinturón interior de Kuiper.

“Ningún otro modelo puede explicar la rareza de estas órbitas de alta inclinación”, dijo Batygin. “Resultó que el Planeta Nueve provee una avenida natural para su generación Estas cosas han sido retorcidas fuera del plano del sistema solar con la ayuda del Planeta Nueve y luego esparcidas hacia dentro por Neptuno”.

El paso restante es encontrar el Planeta Nueve en sí. Batygin y Brown están usando el Telescopio Subaru en el Observatorio Mauna Kea en Hawai para tratar de hacer precisamente eso. El instrumento es la “mejor herramienta” para escoger objetos oscuros y extremadamente distantes perdidos en grandes franjas de cielo, dijo Batygin.

¿Pero de dónde vino el Planeta Nueve? Batygin dice que pasa poco tiempo rumiando sobre su origen – si es un fugitivo de nuestro propio sistema solar o, tal vez, un vagabundo errante planeta capturado por la gravedad del sol.

“Creo que la detección de Planet Nine nos dirá algo sobre su origen”, dijo.

Otros científicos ofrecen una explicación diferente posible para la prueba del Planeta Nueve citada por Batygin. Un análisis reciente basado en un proyecto de cartografía del cielo denominado Estudio de Orígenes del Sistema Solar Exterior, que descubrió más de 800 nuevos “objetos trans-neptunianos”, sugiere que la evidencia también podría ser consistente con una distribución aleatoria de tales objetos. Sin embargo, el análisis, de un equipo dirigido por Cory Shankman de la Universidad de Victoria, no pudo descartar el Planeta Nueve.

Si el Planeta Nueve se encuentra, será un regreso a casa, o al menos una reunión familiar. Durante los últimos 20 años, las encuestas de planetas alrededor de otras estrellas en nuestra galaxia han encontrado que los tipos más comunes son “super Tierra” y sus primos algo mayores – más grande que la Tierra, pero más pequeño que Neptuno.

Sin embargo, estos planetas comunes de variedad de jardines están claramente ausentes de nuestro sistema solar. Pesando alrededor de 10 veces la masa de la Tierra, el Planeta Nueve propuesto sería un buen ajuste.

Planeta Nueve podría llegar a ser nuestra desaparecida super Tierra.

 


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