Los astrónomos que estudian objetos helados en una región lejana llamada el cinturón de Kuiper dicen que un planeta no confirmado con una masa similar a Marte podría ser responsable de sacarlos de la alineación.

Los extremos oscuros de nuestro sistema solar podrían estar ocultando un nuevo planeta, el noveno o décimo, dependiendo de quién esté contando. El mundo aún no confirmado, que se pensaba estar alrededor de la masa de Marte, explicaría las órbitas vacilantes de un grupo de objetos helados en una región conocida como el cinturón de Kuiper. (Publicado en newscientist.com)

Esta región comienza más allá de Neptuno y termina a una distancia 55 veces más lejos del sol que la Tierra, o 55 UA. Hemos detectado un número cada vez mayor de sus residentes, con el descubrimiento de numerosos objetos de tamaño Plutón que llevan al estado degradado del noveno planeta anterior .

Pero, ¿podría haber algo más grande fuera de Neptuno? Kathryn Volk y Renu Malhotra en la Universidad de Arizona lo creen así. Han descubierto señales de deformaciones extrañas en las órbitas de los distantes objetos de la correa de Kuiper.

La Tierra y los otros planetas familiares orbitan el Sol aproximadamente en el mismo plano. Pero los objetos más pequeños de la correa de Kuiper están lo suficientemente lejos de la influencia gravitatoria de los planetas gigantes que pueden orbitar el sol en ángulos a este plano, empujados por sus propias interacciones gravitatorias y colisiones pasadas.

Es posible predecir este ángulo, conocido como la inclinación, para cualquier objeto que observemos. Si esos cálculos no coinciden con la trayectoria real de los objetos, sugiere que hay algo escondido fuera de la vista, tirando de los cuerpos que podemos ver.

El año pasado, Mike Brown y Konstantin Batygin en el Instituto de Tecnología de California utilizaron esta idea para predecir la existencia de un noveno planeta , que se cree que es 10 veces la masa de la Tierra, orbitando alrededor de 700 UA del sol.

“No es lo que esperamos si los únicos planetas en nuestro sistema solar son los que ya conocemos”

Ahora Volk y Malhotra han mirado más cerca a casa. En un estudio que se publicará en The Astronomical Journal , informan que más allá de 50 AU, la inclinación de los objetos en el cinturón de Kuiper difiere de las predicciones en 8 grados, en promedio.

“No es lo que esperamos si los únicos planetas de nuestro sistema solar son los que conocemos”, dice Volk. Eso significa lanzar un nuevo planeta en la mezcla – Planeta Diez, suponiendo que el Planeta Nueve existe.

Para causar esta deformación orbital, debe tener una masa similar a Marte. Puede haber llegado allí después de ser expulsado en un antiguo juego de billar gravitacional. “Si es del tamaño de Marte, ese es un objeto bastante grande, lo que sugeriría que lo más probable es que los movimientos planetarios se dispersen más allá”, dice Volk.

Una idea

“Esto encaja muy bien con la forma en que esperamos planetas formados en el sistema solar temprano”, dice Michele Bannister de la Universidad de la Reina de Belfast. Varios modelos muestran una familia de pequeños planetas lanzados hacia el exterior temprano en su desarrollo, probablemente por la migración de Neptuno.

“Es una idea interesante. Uno que merece atención “, dice Batygin. Pero dada su masa y distancia, debe ser lo suficientemente brillante como para haber sido vista ahora, dice, aunque podría ser oscurecida por el brillante centro galáctico.

Objeto planetario --- pequeño
¿Podría estar el Planeta Diez acechando por ahí?

Otros se cuidan de introducir nuevos mundos al sistema solar. “Estoy dudoso de que un planeta tan cercano y tan brillante hubiera permanecido desapercibido”, dice Alessandro Morbidelli en el Observatorio de Côte d’Azur en Niza, Francia, quien sugiere que el Planeta Nueve podría explicar al menos parte de la desviación.

Volk y Malhotra dicen que encontrar más objetos de cinturón Kuiper reforzará sus datos. Más información podría provenir de la Encuesta de Orígenes del Sistema Solar Exterior , que es la caza y el seguimiento de miles de objetos. Bannister, que trabaja en la encuesta, ha utilizado sus datos para buscar Planet Nine, aunque los resultados no fueron concluyentes ( arxiv.org/abs/1706.05348 ).

Apenas cuántos nuevos planetas están hacia fuera allí está para ser visto, pero Volk es confidente en ella que encuentra. “Tendría que ser bastante una casualidad para que esto no sea un efecto real”, dice. “Creemos que hay una señal real allí y esto implica un planeta adicional”.